Con los expertos prediciendo que la temporada de gripe de este año será una de las peores de la historia, pueden surgir dos preguntas.

¿Hay algún medicamento que pueda tomar para sentirme mejor si contraigo la gripe? Y, ¿los científicos están trabajando en una vacuna u otra cosa que me impida contraer esta desagradable enfermedad en el futuro?

La temporada de gripe 2018 ha tenido un comienzo enfático.

Esta semana, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) informaron que 46 estados están experimentando brotes generalizados de gripe.

Parte de la razón es la cepa dominante esta temporada, H3N2. Es una variante particularmente desagradable del virus de la gripe que es relativamente resistente a las vacunas actuales contra la gripe. H3N2 es particularmente devastador para las personas mayores.

Generalmente, los brotes de gripe se detectan en áreas aisladas y crecen desde allí. Esta temporada, sin embargo, es diferente.

"Simplemente floreció en todas partes a la vez", dijo a Healthline el Dr. William Schaffner, presidente del departamento de medicina preventiva del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt.

La efectividad de los antivirales

Para las personas diagnosticadas con influenza, los médicos pueden recetar un medicamento antiviral.

Estos medicamentos, que combaten el virus de la gripe directamente en el cuerpo, difieren de los antibióticos. Aquellos luchan contra las infecciones bacterianas.

El antiviral más común es probablemente el oseltamivir, más conocido por los consumidores bajo la marca Tamiflu.

Otras opciones incluyen peramivir (Rapivab) y zanamivir (Relenza).

La administración de estos medicamentos antivirales varía, desde píldoras y líquidos hasta polvos e inyección intravenosa.

Si bien no está garantizado que ningún antiviral derrote la gripe, por lo general la enfermedad es menos grave, lo que reduce las serias complicaciones que pueden surgir con la gripe.

En su sitio web, el CDC declara que la resistencia antiviral de los virus de la influenza circulante a los tres medicamentos antivirales comunes es "actualmente baja, pero eso puede cambiar". "

Agrega que" la resistencia antiviral puede surgir durante o después del tratamiento en algunos pacientes. "

Schaffner agrega que la efectividad de medicamentos como Tamiflu podría verse obstaculizada por el hecho de que la cepa poderosa de este año es relativamente nueva.

Además, parece que el foco principal de los investigadores no son los medicamentos nuevos, sino el desarrollo de vacunas más efectivas.

Conozca sus vacunas

La vacuna estándar tradicional contra la influenza protege contra tres cepas diferentes de gripe: dos cepas A y una cepa B.

Pero los fabricantes están avanzando hacia mejoras en esta área, desarrollando una vacuna recombinante cuadrivalente contra la gripe.Esa es la primera temporada de disponibilidad.

La llamada vacuna cuádruple es una evolución lógica de la vacuna anterior. Protege contra cuatro cepas: dos cepas A y dos cepas B.

"Algunos proveedores tienen la vacuna tradicional, otros proveedores tienen la vacuna tetravalente disponible", dijo Schaffner. "Esperamos que, dentro de un año o dos, todos sean quad. "

Para las personas mayores, que son particularmente vulnerables a la cepa H3N2, existen dos vacunas recomendadas.

Una es la vacuna de dosis alta, que es la vacuna tradicional pero se administra cuatro veces la dosis.

La segunda es una vacuna estándar con un estimulante inmunológico, conocido como un adyuvante, agregado en.

Ambas vacunas tienden a ser más efectivas en personas mayores que la vacuna tradicional.

Un revés esta temporada de gripe ha sido la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) que anuncia que la vacuna viva atenuada contra la influenza (LAIV), administrada a través de un aerosol nasal, ya no se recomienda debido a su menor efectividad.

"La compañía está trabajando en ello, y hemos cruzado los dedos para poder proporcionar datos que demuestren que la vacuna en aerosol nasal puede utilizarse, una vez más, en el futuro", dijo Schaffner. "No es trivial porque los pediatras realmente lo preferían". Podrían dárselo a muchos niños con menos problemas que tener que inyectarlos. Todos esperamos que la vacuna en aerosol nasal vuelva a estar disponible en el futuro. "

El Santo Grial

Los investigadores y fabricantes constantemente tienen que adaptarse a las nuevas cepas de gripe que se vuelven dominantes en una temporada determinada.

"Sabemos que algunas cepas causan gripes más severas que otras", explicó Schaffner. "Las cepas A en conjunto provocan grandes brotes de gripe, mientras que las cepas B simplemente arden lentamente y no causan epidemias, pero causan una enfermedad sostenida. "

H3N2, el gran jugador de esta temporada de gripe, es una cepa A. Parte de la razón por la que ha sido tan devastador, y relativamente resistente a las vacunas, es que es bastante nuevo.

"Las nuevas cepas son más propensas a causar grandes epidemias porque nosotros en la población no hemos tenido experiencia con ellas antes", dijo Schaffner. "Todos tenemos inmunidad parcial a la influenza porque en el pasado nos hemos topado con el virus y la vacunación. Pero si aparece una nueva cepa, entonces todos somos inmunológicamente ingenuos. "

A pesar del desafío que presenta una tensión dura como H3N2, todavía hay lugar para la esperanza. Schaffner dice que múltiples partes interesadas están trabajando arduamente para tratar de mejorar sustancialmente la vacuna contra la gripe.

"Diría que en los últimos cinco o seis años, se han realizado más investigaciones por parte de los fabricantes, en los laboratorios académicos y en los Institutos Nacionales de la Salud que en los últimos 40 años", dijo.

Si bien las vacunas antigripales en una determinada temporada de gripe tienen que adaptarse a la cepa dominante, existen motivos para creer que la llamada vacuna universal podría algún día ser posible.

Schaffner describe el virus de la gripe usando una analogía.

"El virus de la influenza tiene la capacidad de mutar sus proteínas de superficie. Pero debajo de esas proteínas de superficie que cambian hay un tipo de proteína de tallo en la que viven esas proteínas de superficie. Es como pensar en una piruleta. Los sabores de piruletas cambian, pero el palo en el que sostienes la piruleta es el mismo ", dijo.

En resumen, si una vacuna pudiera apuntar a la proteína del tallo en lugar de a la proteína de superficie, los investigadores podrían ser capaces de crear una vacuna universal más efectiva.

Schaffner dice que varios laboratorios están investigando este tipo de vacuna, y que si se desarrolla, podría ser un verdadero cambio de juego.

"Cambiaría todo acerca de cómo administramos la vacuna contra la influenza. Por ejemplo, es posible que solo tengamos que vacunarnos cada 5 o 10 años para aumentar nuestra inmunidad, y podríamos vacunar todo el año ", dijo. "Eso nos permitiría vacunar a una proporción cada vez mayor de la población, de modo que no solo obtendríamos protección individual, sino que realmente comenzaríamos a poder interrumpir la transmisión del virus. Tendríamos protección comunitaria, y eso cambiaría todo nuestro enfoque de protección contra la influenza. "

" Eso sigue siendo el santo grial de la investigación de la gripe ", concluyó Schaffner. "No estamos allí, pero estamos avanzando lentamente hacia eso". "

Hasta entonces, en medio de una temporada de gripe aguda, los profesionales médicos aconsejan a los pacientes que sigan las pautas de los CDC.